Paul O’Shea : Mercedes-Benz 300 SLS

Il y a 60 ans, à l’automne 1957, le pilote de course Paul O’Shea remportait son troisième titre consécutif de champion Américain de voitures de sports au volant de la Mercedes-Benz open-top 300 SLS (« Super Light Sport »).

Dès la fin de l’année 1956, Mercedes-Benz prenait la décision de construire deux 300 voitures de sport SLS pour le prochain championnat américain de voitures de sport. Dévoilé en 1957, le 300 SL Roadster (W 198) servait de base aux voitures de course. Avec une optimisation du poids lors de l’assemblage, la 300 SLS gagnait environ 400 kilogrammes par rapport à la voiture de sport de production standard qui accusait 1330 kilogrammes sur la balance. C’est ainsi que naquit l’abréviation SLS pour « Super Light Sport ».

Parallèlement à un moteur en aluminium de 173 kW (235 ch) (version standard: 158 kW / 215 CV), les modifications apportées aux deux véhicules comprenaient des réservoirs sur mesure et un châssis optimisé. Extérieurement, le 300 SLS se distinguait immédiatement par l’absence de pare-chocs, un couvercle de cockpit spécialement conçu avec une fente d’entrée d’air, un pare-brise de course étroit et une barre de roulement derrière le siège du conducteur.

Les voitures furent testées sur le Hockenheimring au début du mois d’avril 1957 puis expédiées par voie maritime à New York le 12 avril 1957. Pour familiariser Paul O’Shea avec sa nouvelle voiture de course, Mercedes-Benz loua la piste de Lime Park dans le Connecticut. Dès le début des essais de la 300 SLS, Paul O’Shea réalisait des temps en dessous de ceux des Jaguars concurrentes. « La voiture n’a pas été entièrement conduite à la limite à cette occasion », déclarait Victor R. Gross (technicien De Mercedes-Benz aux États-Unis), visiblement satisfait.
Paul O’Shea participera à un total de 22 courses cette saison-là. De Cumberland (Maryland) à Riverside (Californie) et sera consacré champion américain de voiture de sport pour la troisième fois de suite par les médias nord-américains du sport automobile.

Laurent Escoula

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